Berlin’s brutalist architecture

Brutalist Architecture: ugly and fascinating at the same time. Let Matthias take you on a tour around Berlin.

by Matthias · 03.07.2012 · Architecture, Places · 19 comments

Dur­ing last year’s Not­ting Hill Car­ni­val we passed a pecu­liar build­ing in the dis­trict of North Kens­ing­ton: a con­crete tower block, 31 grey storeys stacked up into London’s sum­mer sky. The sight dazzled us, since this dis­mal monu­ment rose eer­ily and high above the cheer­ful crowd of musi­cians, dan­cers and the like. As I learned months later, the build­ing I since then both admired and detested, was the fam­ous Trel­lick Tower, a para­mount example of bru­tal­ist architecture.

Back in Ber­lin, my com­mute led me through parts of Steglitz and some sim­il­arly strange build­ings that were clearly built in the same time. My route ended in a Lichter­felde side road, flanked by two massive con­crete blocks which sat heav­ily on the ground. The one to the left had only few and nar­row win­dows that breached through the grey facade of béton brut. A long ramp lead to the main door, sep­ar­at­ing the struc­ture from the ground like it was ready to take off. The build­ing to the right had the skewed exter­ior walls of a con­crete prism, that acid rain had blackened over time. Strange vent­il­a­tion pipes crushed through the hull. Its win­dows were of an uncom­mon tri­an­gu­lar shape that bulged from the cor­pus, all facing to the front of the pecu­liar structure.

These build­ings looked like space­ships. Not the styl­ish ones from sev­eral sci-fi movies, more like the rough ver­sion as in Battle­ship Galactica. Con­crete space­ships, built for yearn­ing soci­ety that watched the first man walk­ing on the moon and felt the future would be near. These two par­tic­u­lar build­ings, facil­it­ies of med­ical research and micro­bi­o­lo­gical labor­at­or­ies, were designed in respect of their func­tion and received an appear­ance that expressed their super­ior claim of sci­entific excel­lence by aes­thetic means of the Six­ties and Seventies.

But the story could’ve been told dif­fer­ently: By the time the dev­ast­a­tions had to be replaced, mod­ern West Ger­man archi­tects had to decide to recon­struct older build­ings or opt for a con­tem­por­ary archi­tec­ture style that star­ted to develop in pre-war times and now flour­ished in other coun­tries. Dif­fer­ent approaches were seen across the coun­try. Per­haps, after 1957’s fam­ous Inter­bau came up with impress­ive build­ings in Berlin’s Hansavier­tel, the gen­eral agenda was set: Mod­ern archi­tec­ture, pre­pared for cur­rent and future demands in infra­struc­ture and dwell­ing, was on the rise. Func­tional, low-cost struc­tures with an out­stand­ing aes­thetic affirm­a­tion of the mod­ern soci­ety were in favour. Concrete was dis­covered for its eco­nomic and con­veni­ent qual­it­ies in ver­sat­ile con­struct­ing. Soon, the most excit­ing ideas were advanced and even­tu­ally put into action.

How­ever, this isol­ated island of the West­ern world amidst East­ern ter­rit­ory was always sub­ject to pro­pa­gand­istic interests. In Ber­lin, The West was on pub­lic dis­play. Affected by this, West-Berlin archi­tec­ture had to reflect con­tem­por­ary styles. Soon, key build­ings were con­struc­ted to exem­plify the West­ern power to serve for super­ior solu­tions to cur­rent demands. Schöneberg’s Pal­las­seum intro­duced new dimen­sions of indus­tri­al­ized build­ing. Hos­pital Steglitz (now Char­ité Cam­pus Ben­jamin Frank­lin) uni­fied all med­ical fields in a single cen­ter of max­imal care. Kreuzberg’s St. Agnes church approached a mod­ern form of sac­ral build­ing. Not to for­get the “Bier­pin­sel”, as we call it: a land­mark of invent­ive and play­ful archi­tec­ture on Schloßstraße, built for a simple func­tion such as a res­taur­ant. Even the former East­ern part of Ber­lin had its bru­tal­ist build­ings: The embassy of Czech Repub­lic is a fine and bold example of suc­cess­ful adapt­a­tion of a West­ern archi­tec­ture style.

But as years went by the prom­ises of these build­ings faded. Aes­thetic demands changed, soon these build­ings from bru­tal­ist times were con­sidered to be hideous, clumsy, by no means appro­pri­ate and up-to-date. The con­crete seems to have turned even more grey or brown­ish and the notion of being futur­istic is com­pletely gone. Pal­las­seum developed into a socially deprived hot spot; the beloved Bier­pin­sel stood empty and was recently painted over by some urban art act­iv­ists and St. Agnes church waits for refur­bish­ment to become Johann König’s new gal­lery. As time goes by, these once fine examples of bru­tal­ist archi­tec­ture are at risk to fall into obli­vion. How­ever, they still make an impact on unsus­pect­ing ped­es­tri­ans as they eer­ily rise from the ground they heav­ily sit on. I for one, am glad that some of these build­ings have been reserved and am eager to dis­cover more of them.

  1. It would be lovely to have some loc­a­tions added to some of these photos.

  2. Great pic­tures! You can find sim­ilar archi­tec­ture in Mex­ico City (and other Latin Amer­ican met­ro­poles), a city that exper­i­enced rel­at­ive eco­nomic suc­cess in the 70s. I won­der if this kind of sturdy, greige, and sort-of-futuristic con­crete struc­tures (often times gov­ern­ment build­ings) were sup­posed to com­mu­nic­ate wealth and power — and if so, what that implied for the West­ern notion of suc­cess (and how it looks like) dur­ing the Cold War.

  3. This was a phe­nomenon all across West­ern European urban cen­ters in the 1960s and 70s, and can be seen in Mad­rid, Lis­bon, Lon­don and even Milan. Was it a pro­found lack of cre­ativ­ity, or some great vis­ion for how the European city should look in the 20th cen­tury, that led to this pas­sion for bru­tal­ism? Prob­ably a little of both, espe­cially as many older and more aes­thet­ic­ally valu­able build­ings were often knocked down in this renewal pro­cess (cf. Tony Judt’s ‘Post­war’). Bru­tal­ism MAKES Ber­lin for me, though, espe­cially in the West. Great photo article!

  4. Dear Kiera, thanks for the hint! I added the loc­a­tions to all the pho­tos – you just need to hover with your mouse over them and wait for the tool tip window!

  5. hey mat­thias, great shots! would love to go and see these for myself. can you pin me some locations?

  6. awe­some shots!

  7. voll gut matzo!

  8. Sehr gut!

  9. Die Fotos und Bildausschnitte sind ja klasse, aber was ist daran bru­tal? Gehts darum, Plat­ten­bauten abzufo­to­grafieren und formal-merkwürdige Architek­tur abzu­bilden? Falls 2. der Fall sein sollte: In Ber­lin gibts eindeutig bra­chialere Gebäude. Wie siehts aus mit den Flak­tür­men? Der neoklassizistischen/post-stalinistischen Architek­tur im Osten Ber­lins? Die vielen ver­waisten Indus­trie– und Fab­rikge­bäude und Bunker?

  10. Lieber Hol­ger, der Begriff »Bru­tal­is­mus« bezeich­net eine eigen­ständige Architek­tur­gat­tung.

  11. With a bit of color all these build­ings wouldn´t look all that bad!

  12. Back to the Old School Future ;)
    Some nice shots, Looks empty and crowded. Got 2 bring me there some Time :)

  13. richtig guter artikel, danke

  14. Really Great pic­tures! This is exactly the Ber­lin I’m look­ing for when I visit in 2 weeks. Thanks for the ID’s on the pho­tos. now I’ll have to find the buildings…

What others had to say about it

  1. […] via Find­ing Ber­lin Kim Brown | Insti­tute of House Technologies […]

  2. […] Dur­ing last year’s Not­ting Hill Car­ni­val we passed a pecu­liar build­ing in the dis­tr… Share this:TwitterFacebookLike this:LikeBe the first to like this. Tags: archi­tec­ture, Ber­lin, bru­tal­ism, photos […]

  3. […] You can find the whole post here. […]

  4. […] Als im Jahr 1973 der junge Regis­seur George Lucas das Dre­hbuch zu Star Wars zu schreiben begann, der erfol­greich­sten Science-Fiction-Produktion der Kino­geschichte, da lagen in Ber­lin bereits die fer­ti­gen Pläne für ein Gebäude vor, dessen mar­tial­is­che Außen­form frap­pi­er­end an die “Imper­ial Star Des­troyer” erin­nert. Das Dampfer-Motiv der Architek­tur der klassis­chen Mod­erne wurde in diesem Bauwerk in Rich­tung eines futur­istischen Kriegsschiffes umin­ter­pretiert: Die schrä­gen, mit Beton­plat­ten gepan­zer­ten Wände scheinen dafür konzipiert zu sein, Geschosse abzu­lenken. Bei den sch­malen Sichtschlitzen mit ihren Augen­liedern aus Beton kön­nte es sich auch um Bunker­öffnun­gen han­deln. Und nicht zuletzt die aus der Fas­sade abstehenden Rohre ver­lei­hen dem Gebäude das Aus­se­hen einer waf­fen­s­tar­renden Kriegs­maschine. Doch der Ber­liner Sternzer­störer ist keineswegs ein Vor­pos­ten des kal­ten Krieges, son­dern ein mit den besten Absichten errichtetes Forschungs­ge­bäude, das in land­schaft­lich geradezu idyll­is­cher Lage im West­ber­liner Bezirk Lichter­felde abges­tellt wurde. Es beher­bergt die zen­t­ralen Tier­lab­or­at­or­ien der Freien Uni­versität Ber­lin und ist Teil einer Cam­puser­weit­er­ung, die auch ein Kranken­haus und das direkt gegenüber­lie­gende Insti­tut für Hygiene und med­iz­in­is­che Mik­robi­o­lo­gie umfasste. Der Architekt des Tierver­suchslabors, Gerd Hän­ska, dürfte beim spek­tak­ulär­sten Gebäude seiner Kar­ri­ere weit weni­ger von Science-Fiction-Vorlagen bee­in­flusst gewesen sein, als man auf den ersten Blick ver­muten möchte. Er hat ledig­lich dem funk­tion­al­istischen Den­ken die Krone aufge­setzt, denn für alle Merkwür­digkeiten gibt es höchst rationale Erklärungen. Bloß erzeugt die Summe vieler Ein­zelentscheidun­gen eine Ges­amt­figur, die den Betrachter erschaud­ern läßt. Denn natür­lich soll­ten die blauen Kan­on­en­rohre nicht an Geschütze erin­nern, son­dern dienen ganz sch­licht der Frischluftzu­fuhr. Nur um zu ver­hindern, dass die an der Betonober­fläche meist wärmere Luft von der Klimaan­lage eingeso­gen wird, sind die Rohre so weit heraus­gestreckt. Andere Gebäude können das auch anders lösen, mag man ein­wenden. Aber der hohe Bedarf an Frischluft für die zahlreichen Labors führte zu der Entscheidung, die Luft dezen­t­ral ein­zu­sau­gen und somit das ohne­hin mit Tech­nik vollgestopfte Gebäude von zusätz­lichen Lei­tun­gen zu entlasten. Auch für die schar­fkan­ti­gen dreiecki­gen Fen­sterausstülpun­gen unter den Luftrohren gibt es eine schein­bar ver­nün­ftige Erklärung: Um direkte Sonnenein­strahlung in die dah­inter lie­genden Labor­räume zu ver­hindern, wur­den die Fen­ster nach Norden aus­gerichtet. Auch die irrit­i­er­ende Massiv­ität des Baukörpers folgt den sehr spez­i­el­len Anfor­der­ungen. Nur jedes zweite Geschoss ist für das nor­male Per­sonal betret­bar. Dazwis­chen lie­gen, erken­nbar mar­kiert durch die Luftrohre, umfan­greiche Tech­nikräume. Doch auch in den Arbeits­bereichen wird die Architek­tur von Sich­er­heits­maß­nah­men beherrscht. Umweltein­flüsse und Kli­maschwankun­gen kön­nten die Exper­i­mente stören. Da in diesen Labors mit gen­tech­nisch manip­ulier­ten Tieren exper­i­mentiert wird, sind die Ver­such­sob­jekte sorgsam abgeschirmt. Die Pyr­am­iden­form des elfgeschossigen Forschungs­ge­bäudes folgt eben­falls der Logik reibungsloser Betriebs­abläufe. Im Innern enthält es einen riesigen Kamin, durch den die ver­brauchte Luft nach oben aus­geblasen wird. Das heute so mon­strös anmutende Gebäude wurde erst 1980 fer­tigges­tellt. Zuvor waren die Bauarbeiten durch einen Sparbeschluss der Stadtre­gier­ung für vier Jahre unter­brochen worden. Die Planung begann 1971. Der Architekt Hän­ska hin­ter­ließ in jener Zeit auch an einer anderen Stelle der Stadt deut­liche Spuren. Das “Sanier­ungs­ge­biet Kreuzberg Süd” fällt in die unrühm­liche Phase der Ber­liner Stadtgeschichte, in der ganze Alt­stadtvier­tel für gigan­to­man­is­che Verkehr­spro­jekte geop­fert wur­den. Hän­ska errichtete dort einen Wohnriegel. Das Tier­labor ist nur eines von einer gan­zen Reihe Ber­liner Nach­kriegs­bauten, die der Science-Fiction-Welt zu entstam­men scheinen: Das Raum­schiff des Inter­na­tionalen Kon­gresszen­trums, der “Bier­pin­sel” (ein Tur­mres­taur­ant über der U-Bahn-Station Schloßstraße) und die Auto­bahnüberbauung Sch­lan­gen­bader Straße sind die markan­testen Ver­treter dieser Gat­tung. Doch keines von diesen zeich­net ein so düs­teres Bild von der Zukunft wie das Tier­labor. Um wenig­stens den Namen etwas abzu­mind­ern, nennt sich der Forschungs­bereich seit ein­i­gen Jahren ganz neut­ral “Forschung­sein­rich­tung für exper­i­mentelle Med­izin”. Die Forschung­sein­rich­tung für Exper­i­mentelle Med­izin kann man sich zumind­est von aus­sen anschauen, und zwar in der Krah­mer­str. 6 – 10 in 12207 Ber­lin. Weit­ere schöne Fotos finden sich bei find​ings​ber​lin​.com. […]

  5. […] do and there’s some­thing for every taste. If you’re into archi­tec­ture, you should see the Bru­tal­ist build­ings that remain in Ber­lin (and are alien and fright­ful to the eyes). Should you want to get […]