Berlin’s brutalist architecture

Brutalist Architecture: ugly and fascinating at the same time. Let Matthias take you on a tour around Berlin.
3 Jul ’12 by Matthias Architecture

During last year’s Notting Hill Carnival we passed a peculiar building in the district of North Kensington: a concrete tower block, 31 grey storeys stacked up into London’s summer sky. The sight dazzled us, since this dismal monument rose eerily and high above the cheerful crowd of musicians, dancers and the like. As I learned months later, the building I since then both admired and detested, was the famous Trellick Tower, a paramount example of brutalist architecture.

Back in Berlin, my commute led me through parts of Steglitz and some similarly strange buildings that were clearly built in the same time. My route ended in a Lichterfelde side road, flanked by two massive concrete blocks which sat heavily on the ground. The one to the left had only few and narrow windows that breached through the grey facade of béton brut. A long ramp lead to the main door, separating the structure from the ground like it was ready to take off. The building to the right had the skewed exterior walls of a concrete prism, that acid rain had blackened over time. Strange ventilation pipes crushed through the hull. Its windows were of an uncommon triangular shape that bulged from the corpus, all facing to the front of the peculiar structure.

These buildings looked like spaceships. Not the stylish ones from several sci-fi movies, more like the rough version as in Battleship Galactica. Concrete spaceships, built for yearning society that watched the first man walking on the moon and felt the future would be near. These two particular buildings, facilities of medical research and microbiological laboratories, were designed in respect of their function and received an appearance that expressed their superior claim of scientific excellence by aesthetic means of the Sixties and Seventies.




But the story could’ve been told differently: By the time the devastations had to be replaced, modern West German architects had to decide to reconstruct older buildings or opt for a contemporary architecture style that started to develop in pre-war times and now flourished in other countries. Different approaches were seen across the country. Perhaps, after 1957’s famous Interbau came up with impressive buildings in Berlin’s Hansaviertel, the general agenda was set: Modern architecture, prepared for current and future demands in infrastructure and dwelling, was on the rise. Functional, low-cost structures with an outstanding aesthetic affirmation of the modern society were in favour. Concrete was discovered for its economic and convenient qualities in versatile constructing. Soon, the most exciting ideas were advanced and eventually put into action.

However, this isolated island of the Western world amidst Eastern territory was always subject to propagandistic interests. In Berlin, The West was on public display. Affected by this, West-Berlin architecture had to reflect contemporary styles. Soon, key buildings were constructed to exemplify the Western power to serve for superior solutions to current demands. Schöneberg’s Pallasseum introduced new dimensions of industrialized building. Hospital Steglitz (now Charité Campus Benjamin Franklin) unified all medical fields in a single center of maximal care. Kreuzberg’s St. Agnes church approached a modern form of sacral building. Not to forget the “Bierpinsel”, as we call it: a landmark of inventive and playful architecture on Schloßstraße, built for a simple function such as a restaurant. Even the former Eastern part of Berlin had its brutalist buildings: The embassy of Czech Republic is a fine and bold example of successful adaptation of a Western architecture style.

But as years went by the promises of these buildings faded. Aesthetic demands changed, soon these buildings from brutalist times were considered to be hideous, clumsy, by no means appropriate and up-to-date. The concrete seems to have turned even more grey or brownish and the notion of being futuristic is completely gone. Pallasseum developed into a socially deprived hot spot; the beloved Bierpinsel stood empty and was recently painted over by some urban art activists and St. Agnes church waits for refurbishment to become Johann König’s new gallery. As time goes by, these once fine examples of brutalist architecture are at risk to fall into oblivion. However, they still make an impact on unsuspecting pedestrians as they eerily rise from the ground they heavily sit on. I for one, am glad that some of these buildings have been reserved and am eager to discover more of them.




Nineteen comments

  1. It would be lovely to have some locations added to some of these photos.

  2. Great pictures! You can find similar architecture in Mexico City (and other Latin American metropoles), a city that experienced relative economic success in the 70s. I wonder if this kind of sturdy, greige, and sort-of-futuristic concrete structures (often times government buildings) were supposed to communicate wealth and power – and if so, what that implied for the Western notion of success (and how it looks like) during the Cold War.

  3. This was a phenomenon all across Western European urban centers in the 1960s and 70s, and can be seen in Madrid, Lisbon, London and even Milan. Was it a profound lack of creativity, or some great vision for how the European city should look in the 20th century, that led to this passion for brutalism? Probably a little of both, especially as many older and more aesthetically valuable buildings were often knocked down in this renewal process (cf. Tony Judt’s ‘Postwar’). Brutalism MAKES Berlin for me, though, especially in the West. Great photo article!

  4. Dear Kiera, thanks for the hint! I added the locations to all the photos – you just need to hover with your mouse over them and wait for the tool tip window!

  5. hey matthias, great shots! would love to go and see these for myself. can you pin me some locations?

  6. Die Fotos und Bildausschnitte sind ja klasse, aber was ist daran brutal? Gehts darum, Plattenbauten abzufotografieren und formal-merkwürdige Architektur abzubilden? Falls 2. der Fall sein sollte: In Berlin gibts eindeutig brachialere Gebäude. Wie siehts aus mit den Flaktürmen? Der neoklassizistischen/post-stalinistischen Architektur im Osten Berlins? Die vielen verwaisten Industrie- und Fabrikgebäude und Bunker?

  7. With a bit of color all these buildings wouldn´t look all that bad!

  8. Back to the Old School Future ;)
    Some nice shots, Looks empty and crowded. Got 2 bring me there some Time :)

  9. richtig guter artikel, danke

  10. Really Great pictures! This is exactly the Berlin I’m looking for when I visit in 2 weeks. Thanks for the ID’s on the photos. now I’ll have to find the buildings…

Other opinions

  1. […] via Find­ing Berlin Kim Brown | Institute of House Technologies […]

  2. […] Dur­ing last year’s Not­ting Hill Car­ni­val we passed a pecu­liar build­ing in the dis­tr… Share this:TwitterFacebookLike this:LikeBe the first to like this. Tags: architecture, Berlin, brutalism, photos […]

  3. […] Als im Jahr 1973 der junge Regisseur George Lucas das Drehbuch zu Star Wars zu schreiben begann, der erfolgreichsten Science-Fiction-Produktion der Kinogeschichte, da lagen in Berlin bereits die fertigen Pläne für ein Gebäude vor, dessen martialische Außenform frappierend an die “Imperial Star Destroyer” erinnert. Das Dampfer-Motiv der Architektur der klassischen Moderne wurde in diesem Bauwerk in Richtung eines futuristischen Kriegsschiffes uminterpretiert: Die schrägen, mit Betonplatten gepanzerten Wände scheinen dafür konzipiert zu sein, Geschosse abzulenken. Bei den schmalen Sichtschlitzen mit ihren Augenliedern aus Beton könnte es sich auch um Bunkeröffnungen handeln. Und nicht zuletzt die aus der Fassade abstehenden Rohre verleihen dem Gebäude das Aussehen einer waffenstarrenden Kriegsmaschine. Doch der Berliner Sternzerstörer ist keineswegs ein Vorposten des kalten Krieges, sondern ein mit den besten Absichten errichtetes Forschungsgebäude, das in landschaftlich geradezu idyllischer Lage im Westberliner Bezirk Lichterfelde abgestellt wurde. Es beherbergt die zentralen Tierlaboratorien der Freien Universität Berlin und ist Teil einer Campuserweiterung, die auch ein Krankenhaus und das direkt gegenüberliegende Institut für Hygiene und medizinische Mikrobiologie umfasste. Der Architekt des Tierversuchslabors, Gerd Hänska, dürfte beim spektakulärsten Gebäude seiner Karriere weit weniger von Science-Fiction-Vorlagen beeinflusst gewesen sein, als man auf den ersten Blick vermuten möchte. Er hat lediglich dem funktionalistischen Denken die Krone aufgesetzt, denn für alle Merkwürdigkeiten gibt es höchst rationale Erklärungen. Bloß erzeugt die Summe vieler Einzelentscheidungen eine Gesamtfigur, die den Betrachter erschaudern läßt. Denn natürlich sollten die blauen Kanonenrohre nicht an Geschütze erinnern, sondern dienen ganz schlicht der Frischluftzufuhr. Nur um zu verhindern, dass die an der Betonoberfläche meist wärmere Luft von der Klimaanlage eingesogen wird, sind die Rohre so weit herausgestreckt. Andere Gebäude können das auch anders lösen, mag man einwenden. Aber der hohe Bedarf an Frischluft für die zahlreichen Labors führte zu der Entscheidung, die Luft dezentral einzusaugen und somit das ohnehin mit Technik vollgestopfte Gebäude von zusätzlichen Leitungen zu entlasten. Auch für die scharfkantigen dreieckigen Fensterausstülpungen unter den Luftrohren gibt es eine scheinbar vernünftige Erklärung: Um direkte Sonneneinstrahlung in die dahinter liegenden Laborräume zu verhindern, wurden die Fenster nach Norden ausgerichtet. Auch die irritierende Massivität des Baukörpers folgt den sehr speziellen Anforderungen. Nur jedes zweite Geschoss ist für das normale Personal betretbar. Dazwischen liegen, erkennbar markiert durch die Luftrohre, umfangreiche Technikräume. Doch auch in den Arbeitsbereichen wird die Architektur von Sicherheitsmaßnahmen beherrscht. Umwelteinflüsse und Klimaschwankungen könnten die Experimente stören. Da in diesen Labors mit gentechnisch manipulierten Tieren experimentiert wird, sind die Versuchsobjekte sorgsam abgeschirmt. Die Pyramidenform des elfgeschossigen Forschungsgebäudes folgt ebenfalls der Logik reibungsloser Betriebsabläufe. Im Innern enthält es einen riesigen Kamin, durch den die verbrauchte Luft nach oben ausgeblasen wird. Das heute so monströs anmutende Gebäude wurde erst 1980 fertiggestellt. Zuvor waren die Bauarbeiten durch einen Sparbeschluss der Stadtregierung für vier Jahre unterbrochen worden. Die Planung begann 1971. Der Architekt Hänska hinterließ in jener Zeit auch an einer anderen Stelle der Stadt deutliche Spuren. Das “Sanierungsgebiet Kreuzberg Süd” fällt in die unrühmliche Phase der Berliner Stadtgeschichte, in der ganze Altstadtviertel für gigantomanische Verkehrsprojekte geopfert wurden. Hänska errichtete dort einen Wohnriegel. Das Tierlabor ist nur eines von einer ganzen Reihe Berliner Nachkriegsbauten, die der Science-Fiction-Welt zu entstammen scheinen: Das Raumschiff des Internationalen Kongresszentrums, der “Bierpinsel” (ein Turmrestaurant über der U-Bahn-Station Schloßstraße) und die Autobahnüberbauung Schlangenbader Straße sind die markantesten Vertreter dieser Gattung. Doch keines von diesen zeichnet ein so düsteres Bild von der Zukunft wie das Tierlabor. Um wenigstens den Namen etwas abzumindern, nennt sich der Forschungsbereich seit einigen Jahren ganz neutral “Forschungseinrichtung für experimentelle Medizin”. Die Forschungseinrichtung für Experimentelle Medizin kann man sich zumindest von aussen anschauen, und zwar in der Krahmerstr. 6 – 10 in 12207 Berlin. Weitere schöne Fotos finden sich bei findingsberlin.com. […]

  4. […] do and there’s some­thing for every taste. If you’re into archi­tec­ture, you should see the Bru­tal­ist build­ings that remain in Ber­lin (and are alien and fright­ful to the eyes). Should you want to get […]